Axe horizontal ou axe vertical

La grande majorité des éoliennes de grande puissance sont des éoliennes tripales à axe horizontal.
Ce choix s’explique par les avantages que procure la technologie à axe horizontal (HAWT) comparativement aux éoliennes à axe vertical (VAWT):

  • Les HAWT offrent généralement de meilleures performance qu’une VAWT de même puissance ;
  • La rotation d’un rotor à trois pales est visuellement plus reposante et plus harmonieuse que la rotation souvent plus rapide d’un rotor à deux pales, bien que l’aspect esthétique joue en faveur des VAWT pour les petites puissances ;
  • Les HAWT ont une vitesse de démarrage moins élevée, bien que les VAWT résistent généralement mieux aux vitesses de vent élevées ;
  • Les HAWT sont conçues pour les vents constants et laminaires, alors que les VAWT conviennent mieux pour les vents turbulents et multi-directionnels.

Toutefois, la recherche fait sans cesse évoluer les performances des VAWT, notamment grâce au choix des matériaux utilisés, au profil plus aérodynamique des pales, à la technologie du pitch variable, etc. S’agissant bien souvent d’un marché qui n’a pas encore atteint sa taille critique, l’aspect rentabilité est un facteur déterminant dans le choix de la technologie.